María Julia Carabias Lillo nació en la Ciudad de México el 14 de agosto de 1954. Estudió la licenciatura de Biología en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autónoma de México (unam), donde posteriormente obtuvo el grado de maestra en Ciencias. Desde 1987 se desempeña como Profesor de Carrera Asociado “C” de tiempo completo (definitivo) en el Laboratorio de Ecología de la Facultad de Ciencias de la unam. Fue miembro del Sistema Nacional de Investigadores (1990-1996), y de 2002 a 2006 se desempeñó como presidenta del Scientific Technical Advisory Panel del Global Environmental Facility.

Su trabajo de investigación se ha centrado en diversos temas ambientales, en particular en la regeneración de selvas tropicales, restauración ambiental, manejo de recursos naturales, ecología y sistemas productivos, cuentas patrimoniales, cambio global, pobreza y medio ambiente y política ambiental. Es autora de numerosos artículos científicos y coautora de varios libros, entre los que destacan Ecología y autosuficiencia alimentaria (1985); La producción rural en México: alternativas ecológicas (1989); For Earth’s Sake (1992); Manejo de recursos naturales y pobreza rural (1994); Agua, medio ambiente y sociedad: hacia la gestión integral de los recursos hídricos en México (2005); Capital natural y bienestar social (2006); Patrimonio natural de México. Cien casos de éxito (2010); Cambio climático. Causas, efectos y soluciones (2010); Usumacinta: bases para una política de sustentabilidad ambiental (2011); Conservación y desarrollo sustentable en la Selva Lacandona: 25 años de actividades y experiencia (2015).

Entre 1984 y 1994 fue coordinadora del Programa de Aprovechamiento Integral de Recursos Naturales en Áreas de Subsistencia (pair), programa interinstitucional dirigido a comunidades campesinas en extrema pobreza en cuatro regiones de México, cuyo objetivo era la búsqueda de alternativas de uso de los recursos naturales que mejoraran las condiciones de vida de la población sin detrimento para el medio ambiente.

Fue presidenta del Instituto Nacional de Ecología en 1994 y Secretaria de Medio Ambiente, Recursos Naturales y Pesca de 1994 a 2000. Forma parte del Consejo Directivo de Natura y Ecosistemas Mexicanos, A.C., que lleva a cabo el Programa de Conservación y Manejo de Recursos Naturales en la Selva Lacandona, Chiapas, y es vicepresidenta del Centro Interdisciplinario de Biodiversidad y Ambiente (ceiba). Asimismo, fue miembro de la Comisión sobre los Países en Desarrollo y el Cambio Global, que produjo el reporte “For Earth’s Sake” para la Conferencia de Naciones Unidas de Medio Ambiente y Desarrollo, realizada en Brasil en 1992; y presidenta del Panel Técnico Científico del Fondo Mundial Ambiental (gef). En 2013 fue nominada para formar parte del Panel Multidisciplinario de Expertos de la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios Ecosistémicos (ipbes) de la onu.

Julia Carabias Lillo recibió el Premio Getty en el año 2000, otorgado por el World Wildlife Fund. En octubre de 2004 recibió el Premio Internacional Cosmos 2004 por sus logros en la defensa del medio ambiente, y en abril de 2005 el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (pnuma) le otorgó el Premio Campeones de la Tierra. En mayo de 2006 recibió el Premio Héroes de la Conservación 2006, otorgado por The Nature Conservancy, y en 2011 la Universidad de Guadalajara le otorgó el reconocimiento Naturaleza, Territorio y Sociedad: Alexander Von Humboldt.

En octubre de 2013 la Universidad Autónoma de Nuevo León le otorgó el doctorado honoris causa; en 2016 obtuvo el Premio Pagés en la categoría de Medio Ambiente, y desde el año 2017 a la fecha forma parte de Evaluación Global Ambiental de la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios Ecosistémicos (ipbes) de la onu. En 2017 el Senado de la República le otorgó la Medalla Belisario Domínguez, la más alta distinción civil otorgada por el Estado mexicano, “por su distinguida contribución al cuidado del ambiente”. Ese mismo año, la Fundación Miguel Alemán le otorgó el XXIII Premio Ecología y Medio Ambiente 2017.

Julia Carabias Lillo ingresó a El Colegio Nacional el 27 de agosto de 2018. Su lección inaugural, Sustentabilidad ambiental y calidad de vida, fue contestada por José Sarukhán.