Para guiar a los hombres que aquí habrían de vivir era necesario rescatar la raíz de la antigua cultura, el testimonio del recuerdo, la conciencia de la historia.

 

Nació el 22 de febrero de 1926 en la Ciudad de México. Cursó sus primeros estudios en la ciudad de Guadalajara, Jalisco, y en la ciudad de Los Ángeles, California. En esta última ciudad obtuvo el título de Master of Arts, con la mención Summa cum Laude. En la Facultad de Filosofía y Letras de la UNAM se doctoró en filosofía, bajo la guía del doctor Ángel María Garibay, con la tesis titulada La filosofía náhuatl estudiada en sus fuentes. Esta obra, que apareció revisada en 1959, ha sido traducida al ruso, al inglés, al francés, al alemán y al checo. Otros libros suyos son Los antiguos mexicanos, La visión de los vencidos (traducida a quince idiomas), Literaturas indígenas de México, y Tonantzin Guadalupe. Pensamiento náhuatl y mensaje cristiano en el Nican Mopohua (2001), entre muchos otros.

Ha sido profesor en la Facultad de Filosofía y Letras de la UNAM desde 1957, director del Instituto de Investigaciones Históricas, miembro de la Junta de Gobierno de la UNAM, y actualmente es Investigador Emérito del Instituto de Investigaciones Históricas, con antigüedad desde 1957. Ha impartido numerosas conferencias y pertenece, como consejero, al Instituto de Civilizaciones Diferentes, de Bruselas, Bélgica; a la Sociedad de Americanistas con sede en París, Francia; a la American Anthropological Association, a la Sociedad Mexicana de Antropología, a la Academia de la Investigación Científica, a la Academia Mexicana de la Historia (de la que ha sido director), a la Academia Mexicana de la Lengua, a la American Historical Association, a la National Academy of Sciences y a otras instituciones culturales mexicanas y foráneas. Es Doctor Honoris Causa por varias universidades de México y del extranjero, entre éstas, de la Brown University, en Providence, RI.

Algunas de las distinciones que ha recibido son el Premio Elías Sourasky, el Premio Nacional de Ciencias Sociales, Historia y Filosofía, en 1981; el Premio Universidad Nacional, en 1994; la Medalla Belisario Domínguez, en 1995, y el Premio Menéndez Pelayo, en el 2001. Es asesor de la revista California History y fue coordinador de la Comisión Nacional del V Centenario 1492-1992.

El gobierno del estado le otorgó el Premio Chiapas 2005 por su contribución al patrimonio cultural y humanístico chiapaneco a través de su obra; la Universidad de La Habana, Cuba, le otorgó el doctorado Honoris Causa en Ciencias Históricas, y la Academia Cubana de la Lengua le otorgó el grado de Académico de la Lengua (2006); la Latin American Studies Association, de la Universidad de Pittsburgh, le otorgó el Premio Colman Gilbert por sus magníficas investigaciones históricas (2006); el Gobierno del Distrito Federal le otorgó el Reconocimiento Ciudad de México 2006 por su contribución al desarrollo cultural en el Distrito Federal; en 2007 la Universidad Nacional Autónoma de México le otorgó el Reconocimiento al Mérito Universitario por cumplir 50 años de servicio en la institución, la Universidad Bolivariana de Venezuela le otorgó el título de Profesor Honoris Causa, la Universidad Autónoma del Estado de Hidalgo le otorgó el grado de Doctor Honoris Causa, le fue otorgado el Premio “Antonio García Cubas” 2007 por obra o libro de arte facsimilar por Introducción a la cosmografía y las cuatro navegaciones de Américo Vespucio, de Martin Waldseemüller, La sección México del Consejo Internacional de Monumentos y Sitios (icomos) le otorgó el Premio “Federico Sescosse” por su destacada labor a favor de la conservación del patrimonio cultural. En 2008, el Centro Universitario del Norte, de la Universidad de Guadalajara, le otorgó el Premio “Francisco Tenamaxtle”; el Gobierno de la Ciudad de México le otorgó al historiador la Medalla 1808; la Comisión de Régimen, Reglamentos y Prácticas Parlamentarias de la Cámara de Diputados le otorgó la Medalla al Mérito Cívico “Eduardo Neri, Legisladores de 1913”; la Universidad de Varsovia y la Embajada de la República de Polonia en México le otorgaron la Medalla de Reconocimiento por Trayectoria Académica; la Asamblea Legislativa del Distrito Federal decidió conferirle la Medalla al Mérito en Artes 2008. En 2009, el Consejo Nacional para la Cultura y las Artes y el Instituto Nacional de Antropología e Historia le entregaron el reconocimiento “Caballero Águila” por sus grandes méritos académicos; las universidades Autónoma Metropolitana y Michoacana de San Nicolás de Hidalgo le otorgaron el Doctorado Honoris Causa. En 2010, las universidades Complutense de Madrid, de Alcalá de Henares, y la de Guadalajara (México) lo distinguieron con el Doctorado Honoris Causa; el Gobierno del Estado de México le otorgó el Reconocimiento Especial Bicentenario de la Independencia Nacional y Centenario de la Revolución Mexicana por su enaltecimiento del valor de “Labor intelectual: Ciencia”. En 2011, la Universidad Indígena de San Luis Potosí (Sede Alterna Centro Nacional de Excelencia Tecnológica-ssa), le otorgó un Reconocimiento Académico por su trayectoria profesional; la Academia Mexicana de la Lengua le otorgó un Reconocimiento por los 50 años de pertenecer a la misma, como Miembro de Número; la Universidad Autónoma de Querétaro (uaq) le distinguió con el Premio Internacional Hugo Gutiérrez Vega a las Artes y Humanidades 2011. En 2012 fue nombrado Miembro titular de la Academia Mexicana de Ciencias; el Gobierno del Distrito Federal le hizo entrega del Premio al Mérito Cultural de la Ciudad de México “Carlos Monsiváis”; la Universidad Anáhuac le hizo entrega de la “Medalla Anáhuac en Humanidades 2012” por su destacada trayectoria profesional. En 2013, el Instituto de Investigaciones Históricas de la unam le hizo entrega de la Medalla conmemorativa por sus 55 años de servicio académico; el periódico La Crónica de Hoy le otorgó el Premio “Crónica” 2013, en la categoría de Academia y Cultura; la Library of Congress (Librería del Congreso de los Estados Unidos de América) le otorgó el “Living Legend Award” (“Premio Leyenda Viviente”), en la ciudad de Washington, D. C.

En 2015, en el marco de la Feria Internacional del Libro Universitario de la Universidad Veracruzana, le fue entregada la Medalla al Mérito Universitario en reconocimiento a su trayectoria, su pasión y su compromiso.

Revela el pensamiento profundo de los antiguos mexicanos e inaugura un estilo muy personal de acercamiento a los textos; busca en la discursividad de la lengua la orientación del conocimiento prehispánico; analiza la poesía que, liberada de su lastre referencial, expresa con plenitud la singularidad del ser indígena; defiende la autonomía de los pueblos indígenas y recoge poemas en sus lenguas, tanto antiguos como modernos, en un afán de conservar su pureza y su naturalidad. 



Electo el 9 de diciembre de 1970, el doctor Miguel León-Portilla ingresó a El Colegio Nacional el 23 de marzo de 1971. Su conferencia inaugural, “La historia y los historiadores en el México antiguo”, fue contestada por el licenciado Agustín Yáñez.